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Lotus

Lotus Cars est un constructeur anglais de véhicules de sport et de course. Fondée à la fin des années 40 par deux ingénieurs britanniques, la marque fait aujourd’hui partie du groupe chinois Geely.

La performance sur route

Colin Chapman, ingénieur au sein de la Royal Air Force, travaille sur un projet de véhicule quatre roues avec un étudiant de sa promotion de l’University College à Londres, Colin Dare. En 1948, un premier véhicule de compétition sort du garage de Chapman. Le logo originel de la voiture reprend les initiales de son créateur (Anthony Colin Bruce Chapman) qui arborent toujours le blason de la marque à l’heure actuelle.

En 1952, Chapman rencontre Michael Allen et fonde la société Lotus Engineering Company. La première usine du constructeur sort de terre à Hornsey, au nord de Londres. Les premiers véhicules Lotus – baptisés « Mk » – se basent sur un châssis d’Austin 7 et font leurs armes sur circuit. Au 11e modèle, l’appellation « Mk » disparaît et la Lotus 11 gagne son homologation sur route. La première Lotus réputée, la Seven, évolue en quatre versions avant d’être produite par Catheram. La marque déplace brièvement ses usines à Cheshunt à la fin de la décennie puis s’implante durablement à Hethel dans le Norfolk. A ses débuts, Lotus ne vend qu’à des pilotes. Elle entame sa production sur le marché civil en vendant ses premiers modèles par kit, afin d’éviter une taxe à la vente. Cette pratique s’estompe à la fin des années 60 et Lotus sort ses premiers modèles vendus de manière uniforme : Elan, Eclat et Elite. La marque se fait remarquer pour la caisse monocoque de ses véhicules faisant office de châssis et ses moteurs à arbre à cames en tête. En 1976, le constructeur sort l’un de ses modèles les plus iconiques : l’Esprit. Lotus se met alors à développer ses propres moteurs 4 cylindres, les 900 series.

Les années 80 sont particulièrement difficiles pour le groupe qui connaît des troubles financiers. L’entreprise sort la tête de l’eau en collaborant avec Toyota et fonde une succursale aux Etats-Unis. En 1982, Chapman décède alors que Lotus est entachée dans une affaire liée à DeLorean, où le constructeur perd beaucoup d’argent. L’entreprise connaîtra ensuite différents propriétaires : General Motors en 1986, ACBN Holdings en 1993, Proton en 1996 puis le groupe chinois Geely à partir de 2017.

Lotus en compétition

L’histoire de la marque est intimement liée à la compétition. Après des débuts sur terre et circuit, Team Lotus se lance en Formule 1 en 1958. Ecurie phare des années 60 et 70, la marque remporte sept titres de champion du monde des constructeurs endéans les deux décennies. La compétition génère une effervescence autour de la marque qui incite les conducteurs Lotus à confronter leur véhicule à l’épreuve du circuit. A ce titre, certains modèles dérivés permettront aux pilotes de bénéficier de meilleures performances, à l’image de l’Exige : version GT de l’Elise.

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