Even ter herinnering; een auto in de R5-categorie staat erg dicht bij een straatversie die in serie wordt gebouwd en het is dus geen WRC. Op de R5 zijn tal van onderdelen – zoals het chassis – identiek aan een productiemodel. Het reglement geeft aan dat onder de motorkap een 1.6 liter turbomotor moet worden gebruikt die ook in de productiemodellen te vinden is. In het geval van de Fabia gaat het om een motor die op de Chinese markt te vinden is.

De Skoda wordt verder uitgerust met vierwielaandrijving, zonder centraal differentieel en een sequentiële vijfversnellingsbak met een schakelpook. Het minimumgewicht bedraagt 1.230 kg, het vermogen moet rond de 280 pk liggen en de gewicht/vermogen verhouding moet onder de 4,4 kg per pk blijven. Deze cocktail zorgt voor keurige prestaties! Omdat de luchtinlaat een maximum diameter van 32 mm mag hebben, moeten de ingenieurs veel energie steken in de elektronische motorsturing om voldoende vermogen, maar vooral veel koppel te genereren bij lage en middelhoge toerentallen. Precies die kracht onderin is cruciaal in de rallysport.

Niet blokkeren

We mogen de R5 op het rallycrosscircuit van Solnova aan de tand voelen. De zithouding is uitstekend en alles is perfect centraal gepositioneerd, we zien een versnellingspook en een handrem. Yannick Willox, voormalig ingenieur van Freddy Loix, had me gewaarschuwd: “Let op, het koppelingspedaal is bijzonder zwaar en de slag is erg kort. De meeste bestuurders ‘blokkeren’ wanneer ze de eerste keer vertrekken.”

Goed, dat wil ik mezelf besparen onder het toeziend oog van de voltallige Skoda Motorsport staf. Oef, dat is gelukt. Eens de auto in beweging is, wordt het kinderspel. Je moet wel nauwkeurig en kordaat omgaan met de versnellingspook. Bij het terugschakelen, hoef je niet eens te ontkoppelen, op voorwaarde dat je voldoende remt. Deze auto is een toonbeeld van efficiëntie. Zoals elke R5 is dit een auto die een viriele rijstijl vraagt. Je moet rijden zonder te aarzelen en zelfs een beetje agressief. Precies bij dergelijke omstandigheden geeft deze bolide het beste van zichzelf. De rembalans is perfect en op dit rallycrosscircuit kan je op de rem blijven tot aan de apex. Op dat ogenblik gaat de wagen een beetje oversturen en dat kan je perfect counteren wanneer je vervolgens bij het uitsturen van de bocht weer op het gas gaat. Je hoeft enkel met het stuur te corrigeren, wanneer je iets te optimistisch wordt.

De toegeknepen 1.6 turbomotor levert voldoende vermogen, maar we zijn vooral onder de indruk van het motorkoppel. Om de Skoda optimaal te sturen pas je ‘pied gauche’ (bijremmen met de linkervoet, nvdr.) toe zodat je nog sneller terug op het gas kan. Deze Skoda Fabia is erg speels en evenwichtig, en hij komt nooit ‘tricky’ uit de hoek. De achterkant reageert niet te nerveus en ook de vooras volgt perfect de stuurinput. Je voelt meteen dat de afstelling van de auto nog verder werd verfijnd gedurende het voorbije seizoen. De Skoda Fabia R5 heeft duidelijk aan maturiteit gewonnen.

Met pijn in het hart parkeer in de auto terug voor de tent van Skoda Motorsport. Ian Kopecky geeft toe dat hij geen schrik had omdat hij meteen aanvoelde dat ik de auto beheerste… of omdat het er misschien toch niet zo snel aan toe ging?!